Le parc national des Arches - Arches National Park - est l'un des endroits les plus étonnants du réseau des parcs nationaux américains et l'un des plus beaux parcs de l'Ouest Américain. Il abrite plus de 2 000 arches naturelles, dont l'une est si célèbre qu'elle orne presque toutes les brochures de voyage et les plaques d'immatriculation de l'État de l'Utah. Vous verrez également d'autres formations rocheuses - des ailerons, des monolithes, des pinacles et des rochers géants en équilibre - ainsi que l'un des ciels nocturnes les plus sombres des États-Unis. La plupart des sites les plus populaires du parc sont visibles depuis le Scenic Drive, mais pour ceux qui n'ont pas peur d'un petit effort physique, Arches vous récompensera avec des résultats étonnants et inoubliables sur chacun de ses sentiers.

Qui connaît le mieux un parc national ? Oui, les gardes forestiers qui vivent et respirent son air frais et pur tous les jours. C'est vers eux que nous nous sommes tournés pour créer ce guide.

Se rendre à Arches National Park

Le parc national d'Arches est situé dans le sud-est de l'Utah, juste à côté de la ville de Moab, l'une des zones de loisirs de plein air les plus prisées du pays, voire du monde. La plupart des visiteurs prennent l'avion à l'aéroport international de Salt Lake City (SLC) et conduisent ensuite pendant quatre heures jusqu'au parc. L'aéroport régional de Grand Junction (GJT), dans le Colorado, est desservi par plusieurs compagnies aériennes et se trouve à environ deux heures de route d'Arches. Bien que Moab ait son propre aéroport (CNY), les vols sont extrêmement limités, parfois un seul par jour au départ et à destination de Denver.

L'État de l'Utah a la chance de compter quatre autres parcs nationaux : Bryce Canyon, Canyonlands, Capitol Reef et Zion. Souvent, les voyageurs combinent un voyage à Arches avec l'un ou l'autre de ces sites spectaculaires. Il est également possible de se rendre en Arizona pour visiter le bord nord du parc national du Grand Canyon.

Choisir le moment de votre visite au parc national des Arches

La température à Arches varie considérablement tout au long de l'année, avec une moyenne basse de -5°C en hiver et une moyenne haute de 38°C en été. 

Le temps d'attente pour entrer dans le parc peut parfois dépasser les 30 minutes. Essayez d'arriver avant 9 h ou après 15 h pour éviter les embouteillages et les problèmes de stationnement.

Les mois d'avril, mai, septembre et octobre connaissent généralement des températures diurnes comprises entre 20°C et 26°C, ce qui en fait les périodes les plus agréables de l'année pour visiter le parc. Cela dit, les visiteurs savent bien que le temps est agréable pendant les saisons intermédiaires et que, par conséquent, le parc est bondé. Les périodes de vacances comme Pâques, le Memorial Day et le Labor Day sont particulièrement fréquentées, tout comme le troisième week-end d'octobre, lorsque les écoles publiques de l'Utah font généralement relâche.

Si vous êtes un photographe, il est conseillé de planifier votre visite au moment du lever et du coucher du soleil pour obtenir les photos les plus spectaculaires. Consultez le site nps.gov pour obtenir une liste des lieux les mieux photographiés à certaines heures.

La chaleur estivale ne dissuade pas les gens de visiter Arches en masse. Vous pouvez vous attendre à ce que les parkings du parc soient pleins tout au long de l'été. Si vous venez, préparez-vous à marcher avec plus d'eau que vous ne pensez en avoir besoin. 

Si vous êtes l'un des rares visiteurs à vous aventurer à Arches pendant l'hiver, profitez-en. Vous pourriez avoir le parc et ses arches pour vous tout seul ! Le centre d'accueil est ouvert pendant l'hiver, mais il n'y a pas de programme pour les rangers. Vérifiez les conditions avant votre arrivée. Bien que les grosses tempêtes de neige ne soient pas fréquentes, même de petites quantités de neige ou de glace peuvent fermer les routes et les sentiers.

Choses à faire à Arches National Park

Vous trouverez de nombreuses merveilles à explorer et à photographier à Arches.

Le centre d'accueil des visiteurs d'Arches est situé juste à côté de l'U.S. Highway 191. Il est ouvert tous les jours de 9 h à 16 h, mais vous pouvez accéder au parc 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7. Vous y trouverez des expositions intérieures et extérieures, ainsi que le film du parc. Les toilettes sont accessibles 24 heures sur 24.

Si vous avez des enfants (âgés de 6 à 12 ans), n'oubliez pas de prendre un livret au centre d'accueil pour le programme Junior Ranger. Le parc prête également des packs d'exploration contenant des jumelles, une loupe, des guides naturalistes, des carnets de notes et des idées d'activités comme moyen alternatif d'obtenir le badge Junior Ranger.

Conduire dans Arches

La seule route entièrement goudronnée d'Arches est Scenic Drive, une route de 40 km en aller-retour qui passe devant la majorité des points de vue et des points de départ des sentiers du parc. Si vous êtes pressé par le temps ou si vous n'aimez pas la randonnée, vous pouvez parcourir le parc en trois heures environ, en vous arrêtant 10 minutes à chaque point de vue.

Dans des conditions normales, la Salt Valley Road est praticable par des véhicules à deux roues motrices et offre des vues sur Klondike Bluffs et Tower Arch avant de se diriger vers l'Interstate 70, mais pendant les périodes de pluie, cette route peut devenir impraticable. Toutes les autres routes du parc nécessitent une garde au sol élevée et une conduite à quatre roues motrices. Notez que les véhicules tout-terrain sont interdits à Arches.  

En vélo

Vous pouvez faire du vélo sur toutes les routes pavées et non pavées du parc ; les chemins de terre sont mieux adaptés aux VTT. Il n'y a pas de piste cyclable dans le parc, mais une piste cyclable relie Moab à l'entrée du parc.

Moab est une Mecque mondialement connue du VTT. Sa piste cyclable Slickrock Bike Trail de 9,6 miles, très technique, fait partie de la liste des choses à faire pour les amateurs de VTT. Cela dit, vous trouverez des pistes pour tous les niveaux d'habileté à Moab et dans ses environs.

Observation des étoiles

Si possible, retournez dans le parc la nuit pour découvrir l'un des ciels les plus sombres du pays. Par nuit claire, surtout à la nouvelle lune, vous verrez un nombre impressionnant d'étoiles. Pour une meilleure observation, dirigez-vous vers le nord, loin des lumières de Moab. Voici quelques endroits préférés pour observer les étoiles :

Randonnée dans le parc national des Arches

La façon la plus populaire de découvrir Arches et ses nombreuses merveilles naturelles est de marcher. Heureusement, vous trouverez des randonnées pour tous les niveaux.

Comme c'est le cas dans la plupart des parcs nationaux, les animaux domestiques ne sont pas autorisés sur les sentiers ou aux points de vue. Cependant, vous devez faire très attention à ne pas laisser vos amis à fourrure dans votre véhicule, même avec la fenêtre partiellement ouverte. La chaleur du désert peut être mortelle. Envisagez plutôt de mettre vos animaux en pension à Moab pour la journée. Si vous cherchez à faire une randonnée avec votre chien tôt le matin ou en début de soirée, essayez le Corona Arch Trail de 3 miles (aller-retour) à l'extérieur du parc sur les terres du Bureau of Land Management. Ce paysage est comparable à celui d'Arches.

Randonnées faciles
Le Windows Trail, d'un kilomètre (aller-retour), vous emmène près de North Window, South Window et Turret Arch. Ce sont trois des plus grandes arches du parc, le paysage est donc spectaculaire !

De l'autre côté du parking du Windows Trail se trouve le Double Arch Trail, un sentier de ½ mile (aller-retour) à ne pas manquer. La meilleure vue est sous l'arche en regardant vers le haut, car il est difficile de voir toute l'étendue de l'arche depuis le parking.

Le Devils Garden Trail, d'une longueur de 1,6 miles (aller-retour), mène à l'arche la plus longue du parc, la Landscape Arch, qui mesure plus de 300 pieds. C'est la longueur d'un terrain de football ! Vous pouvez continuer sur ce sentier, mais il devient beaucoup plus fatigant après Landscape Arch. Pour voir d'autres arches, prenez plutôt les sentiers secondaires menant à Pine Tree Arch et Tunnel Arch. 

Portez de bonnes chaussures de randonnée, un chapeau à large bord et de la crème solaire. Apportez au moins deux litres d'eau par personne. Vous en aurez besoin jusqu'à la dernière goutte !

Randonnées modérées
Le Park Avenue Trail fait 3 km (aller-retour). Ce sentier doit son nom aux visiteurs qui comparent les formations rocheuses aux gratte-ciel de la ville de New York. Ces formations rappellent davantage Monument Valley que ce que les gens associent à Arches, et ce sentier offre donc une certaine variété par rapport au reste du parc. Commencez par le point de vue de Park Avenue et descendez l'escalier jusqu'à un bassin de pierre où des murs de roche imposants vous entourent. (Ce sentier peut également être emprunté à partir du point de vue des tours du palais de justice.) Bien que ce sentier n'attire pas autant l'attention en raison de l'absence d'arches, les monolithes géants sont tout à fait étonnants. 

Randonnées difficiles
Ce n'est pas facile, mais le sentier de l'Arche Délicate est le plus rentable du parc. Cette randonnée de 3 miles (aller-retour), avec 480 pieds de dénivelé, part du parking de Wolfe Ranch. Il faut prévoir deux à trois heures pour cette randonnée. Si vous visitez le site en été, commencez tôt car ce sentier non ombragé peut être extrêmement chaud. Mais, sans aucun doute, cette arche est celle qu'il faut voir.

Il y a une corniche rocheuse de 600 pieds à la fin de la randonnée où vous devrez surveiller de près les enfants.
Le Double O Arch Trail, d'une longueur de 4,5 miles (aller-retour), est une randonnée qui vous en donne pour votre argent, avec six arches à voir qui ne sont pas visibles de la route ou d'un point de vue quelconque. Cette randonnée commence à Devils Garden Trailhead, sur le même chemin que Landscape Arch. 

En raison de toutes les plantes rares et des sols fragiles dans cette zone confinée, vous devrez explorer la randonnée de Fiery Furnace soit avec un ranger lors d'une visite réservée à l'avance, soit en obtenant un permis individuel (seulement 75 par jour). Le sentier traverse un labyrinthe de canyons et d'ailerons et exige des randonneurs une condition physique raisonnable, car vous devrez escalader certains rochers et vous faufiler entre d'autres. La randonnée de 2 miles prend trois heures à compléter. Les enfants (âgés de 5 ans et moins) ne sont pas admis sur les circuits. Regardez cette vidéo pour savoir si cette randonnée est faite pour vous. La visite guidée par les rangers est proposée de mars à octobre. Vous devez réserver vos billets plusieurs mois à l'avance.

Sentiers accessibles
Le sentier Balanced Rock dispose d'un court trottoir pavé qui mène à l'élément. Il y a également un sentier en gravier au Lower Delicate Arch Viewpoint qui se trouve près du parking et vous permet de voir l'arche emblématique. Consultez le site nps.gov pour plus d'informations sur l'accessibilité.

Séjourner dans et autour d'Arches

Devils Garden est le seul terrain de camping du parc. Bien qu'il soit pour le moins spectaculaire, il peut être très difficile d'y trouver un emplacement. Vous pouvez réserver des emplacements de camping jusqu'à six mois à l'avance, du 1er mars au 31 octobre. Le reste de l'année, c'est le premier arrivé, premier servi. Les VR (longueur maximale : 40 pieds) et les remorques sont autorisés mais pas dans la zone réservée aux groupes. Il n'y a pas de branchements, pas de station de vidange et pas de couverture cellulaire.

À l'extérieur du parc, vous trouverez divers sites de camping sur la propriété du Bureau of Land Management (BLM). Le Moab Field Office gère 38 terrains de camping avec plus de 600 emplacements. Si vous recherchez plus de commodités, notamment une piscine, envisagez le Moab Valley RV Resort and Campground. Vous trouverez également de nombreux hôtels à Moab, dont le tout nouveau Springhill Suites Moab, situé à moins de 3 km de la route d'entrée du parc.

Manger dans et autour du parc national des Arches

Il n'y a pas de restaurants dans le parc national des Arches, mais la librairie du centre d'accueil propose une petite sélection de snacks.

À Moab, ce ranger recommande le burger au fromage bleu du Peace Tree Juice Cafe, le pad thaï d'Arches Thai, et presque tout - salades grecques, falafels et gyros - du Sultan Mediterranean Grill.

Si vous cherchez une sortie en soirée, Canyonlands by Day and Night propose un dîner au four hollandais dans le style des cow-boys, suivi d'une croisière guidée de deux heures sur le fleuve Colorado à bord du Moab Queen II. Au retour, vous écouterez de la musique et des histoires sur l'histoire des cow-boys et des Amérindiens de la région tout en flottant le long des parois illuminées du canyon.

Combien de jours devez-vous prévoir de passer dans Arches National Park?

Le parc national des Arches est conçu pour que les visiteurs puissent le visiter en une seule journée, en se concentrant sur la route panoramique de 40 km, en s'arrêtant pour admirer les paysages de roches rouges à des points de vue judicieusement situés, et en parcourant quelques sentiers pour voir de plus près les magnifiques arches, les pinacles vertigineux, les ailerons massifs et les monolithes imposants. Bien sûr, si vous avez quelques jours de plus à passer dans le parc, vous pouvez parcourir tous les sentiers, y compris la randonnée Fiery Furnace, guidée par les gardes forestiers (ou avec un permis seulement).

Si vous ne disposez que d'une journée pour découvrir le parc national des Arches, voici un plan solide :

Au lieu de commencer votre visite au centre d'accueil des visiteurs d'Arches (qui ouvre à 9 heures), dirigez-vous directement vers le parking de Wolfe Ranch, où se trouve le départ du sentier de Delicate Arch. Pendant l'été, essayez d'être sur le sentier au plus tard à 7h30.
Téléchargez votre brochure Junior Ranger et imprimez une carte du parc à l'avance plutôt que de la retirer au centre d'accueil. Vous pouvez également vous rendre au centre la veille de votre visite.
Après votre randonnée, rendez-vous au Delicate Arch Viewpoint pour voir l'arche sous un angle différent. Vous serez probablement prêt pour un pique-nique.
De retour sur Scenic Drive, dirigez-vous vers le nord en direction de Devils Garden, en vous arrêtant aux points de vue en cours de route pour prendre des photos.
Suivez le sentier de Devils Garden jusqu'à Landscape Arch. Si vous en avez l'énergie, faites la randonnée de 4,5 miles (aller-retour) sur le Double O Arch Trail pour voir les six arches.
Après une collation, revenez sur vos pas le long de Scenic Drive jusqu'à la section Windows pour une courte randonnée de 1,5 km qui vous permettra de voir trois des plus grandes arches du parc.
Si vous pouvez rassembler votre énergie, allez sur le sentier de Park Avenue pour voir les monolithes de roche rouge du parc.
Arrêtez-vous au Arches Visitor Center pour acheter un souvenir et profiter de quelques instants de climatisation bien mérités.