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Nazaré était autrefois une station balnéaire qui se vidait en hiver. Aujourd'hui, c'est l'épicentre du surf de grosses vagues, en raison des vagues de la taille d'un gratte-ciel générées par le plus grand canyon sous-marin d'Europe.

Au XVIe siècle, les Portugais et l'armée protégeaient Nazaré des attaques de pirates dans le Promontório do Sítio, le sommet de la falaise situé à 110 mètres au-dessus de la plage.

Aujourd'hui, il est possible d'assister à la puissance de l'océan Atlantique dans toute sa gloire depuis ce site unique.

Nazaré, le village qui est devenu la Mecque du surf à grosses vagues

Si vous tournez votre visage vers l'eau salée depuis le phare local, vous pouvez facilement repérer les fameuses vagues qui ont transformé ce village tranquille en une arène de surf à grosses vagues de renommée mondiale.

C'était une journée claire de septembre dans la station balnéaire portugaise de Nazaré. Le soleil scintillait sur l'océan bleu bleuet, qui se brisait doucement contre le pied des falaises accidentées de sa plage nord. Le fort du 16e siècle qui trône au sommet des falaises était parsemé d'une poignée de touristes posant pour des photos devant son phare rouge vif. Le contraste n'aurait pu être plus grand avec la scène qui allait se dérouler dans un mois à peine.

Lorsque la première houle de la saison de surf des grandes vagues, qui s'étend généralement d'octobre à mars, arrive, la route menant au fort et les falaises qui l'entourent se remplissent de milliers de personnes. Tous espèrent apercevoir les meilleurs surfeurs de grosses vagues du monde en train de tenter l'exploit ultime de leur profession : tout risquer pour surfer les vagues monstrueuses, de la taille d'un gratte-ciel, générées par le plus grand canyon sous-marin d'Europe.

Les habitants de Nazaré ont toujours su que leurs vagues étaient grandes, même si, pendant des générations, ils n'avaient aucune idée de leurs dimensions. Les jours de tempête en hiver, ils se rendaient au phare pour s'imprégner de leur puissance. Toute la région avait l'impression de trembler, le bruit du tonnerre atteignant les montagnes. Si les surfeurs locaux surfaient à Nazaré jusqu'à un certain point, ils savaient quand il était temps de sortir. Ils n'auraient certainement pas rêvé de s'attaquer aux monstres qui arrivaient avec les grosses houles.

Surfer sur les grosses vagues

En 2004, un groupe de surfeurs de grosses vagues est venu reconnaître les vagues mais a avorté sa mission après seulement 90 minutes. À l'époque, il n'y avait pas de fonds à Nazaré pour acheter les jet-skis nécessaires pour s'attaquer à des vagues de cette taille, qui sont trop grosses pour être surfées à la rame. Même s'ils en avaient, pensaient-ils, la perspective de tomber dans ces conditions, avec des vagues énormes venant de toutes les directions, était trop dangereuse. Un an plus tard, Dino Casimiro, membre du club de surf local, a contacté un autre surfeur connu pour sa nature casse-cou, l'Américain Garrett McNamara, mais il n'a même pas voulu faire le voyage.

En 2008, les hauts responsables du gouvernement local ont convenu pour la première fois que leur meilleure chance de prolonger la saison touristique de la ville était de capitaliser sur l'anomalie géologique à leur porte, que l'Institut hydrographique portugais étudiait depuis 1960. Nazaré a été un lieu de vacances estivales très prisé des Portugais pendant des siècles, mais une fois le 31 août arrivé, elle est devenue une ville fantôme du jour au lendemain. Son autre industrie principale, la pêche, était également en déclin rapide.

"Il n'a jamais été question d'être respecté par la communauté des surfeurs de grosses vagues", a déclaré Paulo "Pitbull" Salvador, professeur d'éducation physique et maître-nageur qui a participé à la première réunion à l'hôtel de ville. "Il s'agissait d'amener des gens à Nazaré en dehors des mois d'été".

Après deux années supplémentaires à quémander des fonds, le projet a commencé à prendre de l'ampleur. McNamara a atterri au Portugal en 2010 et, en quelques jours, a prouvé qu'avec le bon équipement, les plus grandes vagues de Nazaré pouvaient être surfées. Juste un an plus tard, McNamara a battu le record du monde en surfant une vague de 23 mètres. La question était : quelqu'un d'autre était-il assez courageux - ou fou - pour essayer ?

Même selon les normes de surf des grandes vagues, les vagues de Nazaré sont particulièrement menaçantes. "Une vague comme Jaws à Hawaï attire les surfeurs parce que c'est une vague parfaite et qu'il y a moins de risques", a déclaré le surfeur de grosses vagues Nic Von Rupp, né au Portugal, qui faisait partie du groupe de surfeurs venus à Nazaré en 2004, alors qu'il avait 14 ans. "C'est un monstre, un freakshow. C'est comme regarder un gratte-ciel ou une montagne ; la différence est qu'il vient dans votre direction et qu'il est là pour vous dévorer vivant. Il n'a aucune pitié".

Pourquoi les vagues sont-elles si grosses à Nazare ?

Le canyon nord de Nazare est le principal responsable de la génération des grosses vagues à Nazare, au Portugal, en conjonction avec d'autres éléments de la nature, parfois de manière favorable, comme les grosses houles de l'océan Atlantique, la collision de deux directions de vagues, le vent, les marées, les courants marins et les fonds marins.

Le canyon nord de la Nazare est l'un des plus grands canyons sous-marins d'Europe, un trou géant au fond de la mer ! Il fait 227 km de long et 5000 m de profondeur maximum, avec plusieurs pentes raides.

L'origine du canyon est encore entourée de mystère, car il appartient à une zone géologique complexe. Cependant, les chercheurs pensent qu'il pourrait être lié à la faille de Nazaré, une zone de fracture dont les mouvements peuvent provoquer des tremblements de terre.

Depuis les temps anciens, les environs de Nazare ont toujours été redoutés par les pêcheurs. Plusieurs naufrages ont eu lieu et même un sous-marin allemand de la Seconde Guerre mondiale y repose. La cause de cette zone de danger se trouve sous l'eau... au fond de l'océan !

Juste en face de la plage de Nazaré, si souvent paisible et invitante pour une plongée, il y a un géant endormi ! Nous ne voulons pas le réveiller ! Ou nous serons punis par des vagues de 30 mètres !

Avec une topographie trompeuse, cette vallée sous-marine géante est capable de changer la direction et la vitesse des vagues, lorsqu'elles traversent le canyon. La sortie de ces vagues n'est pas des plus paisibles.

Comment la nature crée-t-elle les grandes vagues à Nazaré ?

On sait depuis longtemps que quelque chose est différent à North Beach ! Lors de journées spéciales, avec la combinaison de plusieurs éléments de la nature, comme s'il s'agissait d'une conspiration, la magie opère !

La présence du canyon crée des conditions spéciales pour la formation de grosses vagues. Elle va séparer la vague en deux, augmenter la vitesse de la vague qui se déplace dans le canyon et les faire se réunir à nouveau.

Le courant océanique opposé venant de la plage va également ajouter quelques mètres supplémentaires.

Pour la naissance d'une vague géante, il est important d'ajouter quelques ingrédients supplémentaires à cette recette !

Ces conditions comprennent la période de la vague supérieure ou égale à 14 secondes, la taille prévue de la vague supérieure à 4 mètres (jusqu'à la zone du Nazaré), le vent (idéalement faible) et la direction de la vague (idéalement de W/ NW).

Actuellement, le Canyon du Nazaré peut amplifier 3 fois la taille de la vague présentée par les prévisions à la zone du Nazaré.

Les tempêtes de l'Atlantique Nord qui se produisent pendant l'automne/hiver, sont un autre facteur important, qui apporte des houles considérables au canyon. Avec tout ce parcours tourmenté, une "vague innocente" de l'Atlantique, destinée au Nazaré, peut voir sa hauteur tripler !

Surfer à Nazaré est très dangereux

Les vagues du Nazaré étant plus dangereuses que tout autre spot de surf au monde, selon Von Rupp, ces exploits n'ont été rendus possibles que grâce à la mise en place du régime de sécurité le plus strict de l'histoire du surf sur grosses vagues.

Outre le conducteur de jet ski, qui dépose le surfeur sur la vague, les équipes autorisées à surfer à Nazaré pendant une grosse houle doivent également inclure un spotter avec une radio qui tient le conducteur informé de la position du surfeur. "Lorsque vous êtes dans l'eau vive, vous ne savez pas où se trouve quoi que ce soit, vous essayez juste de survivre", explique Salvador, qui a été chargé de la sécurité lorsque McNamara a débarqué au Portugal en 2010. Il y a également un deuxième sauveteur sur un jet ski, et les grands jours, un troisième.

Même dans ce cas, la réalité est que vous pouvez mourir, dit Joana Andrade, la seule femme portugaise à avoir surfé les grandes vagues de Nazaré. Elle s'est préparée pendant huit mois avant sa première tentative en 2013, un processus qui impliquait un entraînement physique et spirituel tel que des techniques de visualisation et de respiration. "Vous pouvez avoir le corps physique super bien préparé mais c'est votre esprit qui va vous sauver si les choses tournent mal", a-t-elle expliqué. Selon Von Rupp, certains surfeurs méditent sur leur propre noyade. "Vous devez être prêt à ne pas paniquer si vous êtes sur le point de perdre connaissance, car c'est à ce moment-là que vous ouvrez la bouche et laissez échapper tout votre oxygène. Votre meilleure chance de survie est de rester calme."

Si le pire se produit, la responsabilité passe au premier conducteur de jet ski. Pour Von Rupp et Andrade, il s'agit de Sergio Cosme, qui s'est fait connaître comme "l'ange gardien de Nazaré". "Si vous pratiquez quelque chose 100 fois, cela devient automatique", m'a-t-il dit. "À ce moment-là, il y a tellement de préoccupations dans votre tête et dans le cas de la sécurité, vous devez être capable de faire les choses automatiquement et de minimiser le temps de toutes les procédures parce que vous n'avez que quelques secondes pour les faire."

Où peut-on surfer de grandes vagues

Les surfeurs sont toujours à la recherche de grosses vagues. Voici quelques-unes des destinations les plus extrêmes pour le big surf.

Banzai Pipeline
Le Banzai Pipeline, situé au large de la côte nord d'Oahu, HI, est un spot de surf traître pour les locaux comme pour les voyageurs en quête d'aventure. En hiver, d'énormes houles s'écrasent sur un récif pointu et peu profond, créant certaines des vagues les plus meurtrières du monde. Sept surfeurs sont morts en surfant le Pipeline depuis les années 80.

Shipstern Bluff, Australie
La Tasmanie est un coin sauvage du monde - et aucun endroit en Tasmanie n'est comparable à Shipstern Bluff. Située sur le côté sud de la péninsule de Tasman, Shipstern est connue pour ses houles monstrueuses qui se heurtent à une corniche de granit impitoyable. Associé à des températures glaciales et à de nombreux requins, ce spot de surf est redoutablement dangereux.

Peahi, Hawaii
Les surfeurs locaux ont surnommé cette plage de Maui "Jaws" car les vagues, comme une attaque de requin, sont notoirement imprévisibles. C'est relativement calme en été, mais quand l'hiver revient, les meilleurs surfeurs du monde affluent à Peahi pour s'essayer à ces vagues de 15 à 20m.

Récif de Teahupo, Tahiti
Les eaux saphir séduisantes du récif de Teahupo'o à Tahiti sont magnifiques, mais mortelles - les énormes houles se brisent sur un récif corallien peu profond, ce qui a coûté la vie à cinq personnes depuis 2000.

Baie de Waimea, Hawaii
Lieu légendaire de la naissance du surf à grandes vagues, la baie de Waimea est nichée sur la côte nord des îles hawaïennes, à l'embouchure de la rivière Waimea. Ici, les surfeurs affluent au Eddie Aikau Big Wave Invitational pour voir les meilleurs surfeurs du monde se battre au sommet de rouleaux qui peuvent atteindre 18m.

Cape Fear, Australie
Le bien nommé Cape Fear s'étend sur une vingtaine de kilomètres au sud de Sydney, en Australie. Le spot local est tristement célèbre pour l'immense puissance et la force des déferlantes du Pacifique capables de catapulter les surfeurs sur le rivage rocheux. Les vagues se brisent à seulement une douzaine de mètres d'une corniche incrustée de bernaches et tranchante comme un rasoir, faisant de Cape Fear un aimant pour les intrépides et les téméraires.

Donjons à Hout Bay, Afrique du Sud
Les donjons de Hout Bay sont menaçants à plus d'un titre. Situées près du Cap, ces énormes vagues glaciales se brisent sur des rochers près de Seal Island, qui se trouve être une zone de repas préférée des grands requins blancs. La baie est considérée comme l'un des plans d'eau les plus infestés de requins de la planète.

Mavericks, Californie
Si vous êtes à la recherche de vagues massives aux États-Unis, rendez-vous à Mavericks, un spot de surf au large de Half Moon Bay en Californie. Les surfeurs expérimentés s'attaquent à des vagues de 6/15m, bien que certaines déferlantes puissent atteindre les 30m. Deux surfeurs de renom - Mark Foo et Sion Milosky - ont perdu la vie ici.

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Nazare surf vague