Célèbre pour ses décors de westerns spaghetti, les Tabernas en Espagne accueillent désormais Oasys MiniHollywood, un parc d'attractions tourné vers le Far West.

Les Tabernas pourraient être confondus avec le Nouveau-Mexique, le Texas ou l’Arizona. Pendant des années, ce fut le plus célèbre en tant que solitaire au cœur de la trilogie classique du réalisateur italien Sergio Leone: Fistful of Dollars (1964), For A Few Dollars More (1965), et The Good, The Bad et The Ugly. (1966). Avec leur humour ironique, leur ambivalence morale et leur portée d'opéra, les films ont non seulement fait de Clint Eastwood une icône à poncho, mais ont également défini le genre connu sous le nom de spaghetti western. Les films de de Leone étaient une ode audacieuse à une Amérique qu’il avait connue à travers les films hollywoodiens de son enfance romaine. Et lorsque la génération des quarantenaires et cinquantenaires imaginent leurs Western, sans doute imaginent-ils aussi cette Espagne, sans le savoir.

Les trois parcs d'attractions à thème dans le désert de Tabernas - Oasys MiniHollywood, Fort Bravo et Western Leone - sont tous à une courte distance en voiture de la ville du même nom dans la province d'Almería. Dans le village blanchi à la chaux de 4 000 personnes, une silhouette découpée de Clint Eastwood est accrochée à un bâtiment de la place centrale. Des rumeurs circulent à propos de la filiation d'un résident qui ressemble étrangement à feu Henry Fonda, le méchant de Il était une fois dans l'Ouest (1968).

"Vous savez, il y a un dicton qui dit que quand quelqu'un veut se suicider à Tabernas, il se pend comme dans les westerns", a déclaré Diego Garcia Sr., l'un des concepteurs de la série à Oasys il y a presque vingt ans dans un rôle de direction). Il a bien ri, mais son fils Diego Jr., 34 ans, a déclaré que son père ne plaisantait qu'à moitié.

Oasys, qui est géré par un groupe d’hôtels, a été initialement construit comme la ville d’El Paso, pour le deuxième film en Leone, La trilogie des dollars, pour quelques dollars de plus. Les décors du film restent remarquablement reconnaissables. Comme le Saloon Hotel, ou encore la Banque d’El Paso cambriolée par les bandits d’El Indio, est maintenant la première banque de la ville. Pendant la plus grande partie de la journée, les acteurs d'Oasys restent des personnages pour les touristes, posant pour des photos, emmenant les familles dans des promenades en charrette, offrant des relookings de style occidental.

Entouré par les montagnes Filabres et Alhamilla, le désert de Tabernas reçoit environ 300 jours de soleil et 15 jours de pluie par an. Les 280 kilomètres compacts du désert sont traversés par des vagues agitées de badlands et des lits de rivières asséchés appelés Ramblas, un monde de paysages surréalistes, tous facilement accessibles par l’autoroute A-92, reliant Almería à Grenade et Séville. Cristina Segui, un guide de Malcaminos qui effectue des excursions en jeep dans la région, a déclaré qu'il y a 12 millions d'années, c'était le fond marin de la Méditerranée. Si vous plissez intensément, vous pouvez toujours voir les courbes des vagues fossilisées sur le rocher.

La production cinématographique a commencé à Almería en 1951, mais ce sont les succès au box-office de Lawrence of Arabia (1962), Cleopatra (1963) et les westerns de Sergio Leone qui ont alimenté le boom du cinéma dans les années 60 et 70. En 1968, Almería, l’une des régions les moins développées d’Espagne, est devenue un aéroport, des hôtels et des infrastructures pouvant répondre aux exigences d'Hollywood. Le désert de Tabernas continueait à servir de toile de fond dramatique à des films comme Conan the Barbarian (1982) et Indiana Jones and the Last Crusade (1989) mais déjà à la fin des années 1970, moins intéressés par les westerns et la concurrence moins chère, les studios avait mis fin à l'âge d'or d'Almería, le «Hollywood de l'Europe».

La combinaison de la crise de la dette espagnole, qui a fait baisser les prix, des incitations fiscales généreuses pour les producteurs de films étrangers et l’instabilité politique et les conflits au Moyen-Orient et en Afrique du Nord, a rendu l’industrie cinématographique d’Almería viable pour les producteurs internationaux. Plus particulièrement depuis le tournage de Ridley Scott, Exodus en 2013, le secteur a repris, avec des séries télévisées comme Penny Dreadful et Game of Thrones, ainsi que des films comme Assassin’s Creed dans la région. Même les vastes étendues de serres - l’industrie la plus importante d’Almería - se sont retrouvées au cinéma, dans les séquences d’ouverture industrielles et gothiques du Blade Runner 2049 de l’an dernier.

Bien que la présence de l’Ouest américain en Espagne soit la plus palpable autour de Tabernas, l’influence de Leone s’est propagée bien au-delà dans des fermes abandonnées, des églises, des forts et des champs de bataille qui parsèment la campagne espagnole. Un site parmi eux a été ressuscité ces dernières années grâce à la force du sentiment d'un groupe de fans inconditionnels de Leone qui rêvaient de faire de leurs fantasmes d'enfance une réalité.

En 1966, dans la vallée de Mirandilla, dans la province de Burgos, à environ 400 kilomètres au nord d'Almería, Sergio Leone a prêté plusieurs centaines de soldats espagnols de la dictature franquiste pour construire un cimetière pour la scène finale de The Good, The Bad et The Ugly. Baptisé Sad Hill Cemetery, il a été conçu sur mesure pour la vision plaintive du réalisateur. Les soldats ont planté environ 5 000 croix sur de fausses tombes, disposées en cercles concentriques autour d’une arène pavée où Clint Eastwood, Lee Van Cleef et Eli Wallach se sont affrontés dans un duel à trois. Les mêmes soldats ont également construit l'ensemble du camp de prisonniers de Batterville et le pont de Langstone, qu’ils ont eu l’honneur de faire exploser dans le film pendant la guerre de Sécession. Ils ont également doublé comme figurants, échangeant leurs uniformes réels pour les bleus et les gris de l'Union et de la Confédération.

A la fin du tournage, le cimetière de Sad Hill a été laissé intact et abandonné. Les citadins voisins ont pillé des croix de bois et les ont utilisées de manière plus pratique. Au fil du temps, le cimetière a été récupéré par la nature, enfoui sous sept pouces de terre. C’était presque oublié jusqu’en 2014, quand un groupe de fans des environs de Burgos - pour la plupart des hommes qui avaient été allés voir les films de Sergio Leone par leurs pères et leurs grands-pères - a formé l’Association culturelle Sad Hill avec l’intention de déterrer le cimetière. Ils sont allés en ligne pour financer l’effort; un don de 15 euros vous a donné, plutôt macabre, une tombe avec votre nom dessus. Des fans de toute l’Europe ont voyagé le week-end avec des pioches et des pelles pour aider à la fouille (leurs efforts ont été documenté dans Sad Hill Unearthed par Guillermo de Oliveira, un cinéaste de Madrid). À l’occasion du 50e anniversaire de The Good, The Bad et The Ugly, en 2016, environ 4 000 personnes se sont présentées au cimetière pour célébrer. Aujourd’hui, Sad Hill compte plus de 2 000 croix et Sergio Garcia, l’un des volontaires de l’association culturelle, a déclaré qu’ils travaillaient à planter davantage.