Enola Gay est le nom du bombardier B-29 utilisé par les États-Unis le 6 août 1945 pour larguer une bombe atomique sur Hiroshima, au Japon, la première fois que l'engin explosif avait été utilisé sur une cible ennemie. L'avion a été nommé d'après la mère du pilote Paul Warfield Tibbets, Jr.

Enola Gay - Un B-29

Le B-29 (également appelé Superfortress) était un bombardier lourd à quatre moteurs construit par Boeing. Il a volé pour la première fois en 1942 et est rapidement devenu populaire dans le théâtre du Pacifique pendant la Seconde Guerre mondiale. En 1944, le B-29 a été choisi pour transporter la bombe atomique, et un certain nombre d'avions ont ensuite subi diverses modifications, telles que des renforts de la soute à bombes. Cette année-là, le lieutenant-colonel Tibbets, qui était l'un des pilotes de B-29 les plus expérimentés, a été chargé de rassembler et de former un équipage. Les B-29 modifiés ont ensuite été transportés par avion vers la base militaire américaine de Tinian, l'une des îles Mariannes.

Le 16 juillet 1945, les États-Unis ont testé avec succès une bombe atomique. Pres. Harry S. Truman a été informé de l'évolution de la situation lors de sa participation à la Conférence de Potsdam, et il a déclaré à son tour au chef soviétique Joseph Staline que les États-Unis avaient «une nouvelle arme d'une force destructrice inhabituelle». Le 26 juillet, les dirigeants alliés ont appelé le Japon à se rendre sans condition ou à subir une «destruction rapide et totale». Après que le Japon a ignoré la demande, la décision a été prise de bombarder Hiroshima.

Vers 6 h 45 le 6 août 1945, Tibbets - qui était maintenant colonel à part entière - et un équipage de 11 personnes ont décollé de l'île de Tinian avec une bombe à l'uranium connue sous le nom de «Little Boy». L’Enola Gay — Tibbets avait une peinture d’homme d’entretien portant ce nom sur le nez de l’avion peu de temps avant le décollage — était accompagnée de divers autres avions. À 8 h 15, la bombe a été larguée sur Hiroshima. Alors qu'il se trouvait à quelque 1 900 pieds (580 mètres) au-dessus de la ville, Little Boy a explosé, tuant des dizaines de milliers de personnes et provoquant une destruction généralisée. Tibbets a ramené l'Enola Gay à Tinian, où il a reçu la Croix du service distingué. Trois jours plus tard, l'Enola Gay a effectué une reconnaissance météorologique avant le bombardement de Nagasaki, au Japon. Le Japon se rend officiellement le 2 septembre 1945.

L'Enola Gay est resté en service pendant plusieurs années avant d'être remis à la Smithsonian Institution le 3 juillet 1949. Il a ensuite été démonté et stocké dans le Maryland. En 1984, les travaux ont commencé pour restaurer l'avion, qui avait un besoin urgent de réparations. L'exposition aux éléments avait endommagé l'avion et celui-ci avait été vandalisé. De plus, les oiseaux avaient construit des nids dans divers compartiments. Le projet a finalement duré une vingtaine d'années. En 1995, une partie de l'avion a servi de pièce maîtresse d'une exposition controversée au Smithsonian's National Air and Space Museum (NASM) à Washington, DC. L'exposition devait à l'origine inclure des artefacts d'Hiroshima et de Nagasaki et mettre en évidence le débat sur la décision d'utiliser la bombe. Au milieu d'une opposition féroce, cependant, les plans originaux ont été annulés et une version beaucoup plus réduite a été mise en scène. En 2003, l'Enola Gay, entièrement restaurée, a été exposée au Steven F. Udar-Hazy Center de la NASM à Chantilly, en Virginie.

Peu d'avions bénéficient d'une réputation aussi franche que le bombardier Enola Gay. Certains avions de chasse, comme le Fouga Magister français profite d'une réputation positive, mais aucun des avions n'est autant entré dans l'histoire que ce bombardier B-29.