Le désert de l’Atacama est devenu une destination prisée par de nombreux touristes en quêtes d’authenticité et de retour à la nature. Voici ce qu’il faut savoir sur le désert de l’Atacama.

Niché dans les étendues septentrionales du plus long pays du monde - où le désert aride du Chili rencontre les régions balayées par le vent et rocheuses de l'Argentine et de la Bolivie - le désert d'Atacama s'impose comme l'une des régions sauvages les plus spectaculaires de la Terre. Avec ses paysages lunaires englobant un vaste terrain de montagnes aux teintes de rouille et de dunes de sable doré, la région s'avère être un paradis d'aventure pour les explorateurs, les randonneurs et les motards assez féroces pour braver les conditions désertiques. Au cœur de la région se trouve la minuscule San Pedro de Atacama, une ville caravanière dont les racines remontent à près de 3 000 ans, alors que c'était un arrêt pour les commerçants de laine andins en route vers la côte du Pacifique. C'est ici que vous trouverez les meilleurs hôtels et opérateurs du désert d'Atacama qui vous guideront à travers l'une des régions sauvages les plus fascinantes du Chili.

TOUT SAVOIR SUR LE DESERT D'ATACAMA

Comment s’y rendre?
Pour explorer le désert d'Atacama, vous devez d'abord vous rendre au Chili, situé entre les Andes à l'est et l'océan Pacifique à l'ouest. Votre vol international arrivera d'abord dans la capitale animée du Chili, Santiago, où vous pourrez facilement accéder à un vol de correspondance à l'aéroport de Calama. À l'arrivée à l'aéroport, il y aura de nombreuses options de transfert pour accéder à San Pedro de Atacama, l'épicentre du tourisme de la région, qui est à environ une heure de l'aéroport. La plupart des hôtels offrent un transport privé jusqu'à votre hébergement, et il existe également une multitude de compagnies de bus avec des itinéraires vers et depuis l'aéroport de Calama, de Frontera del Norte à Atacama 2000.

A quoi ressemble l’Atacama ?
Bienvenue sur Mars! Mais vraiment, le désert d'Atacama est le plus proche que beaucoup d'entre nous viendront à vivre la vie sur la planète rouge, car ce désert aride et coloré est apparemment sans fin et couvre une région de 1000km de long dans le désert non polaire le plus sec de la Terre. Au cours d'une visite, vous vous rendrez rapidement compte que la région est pleine de surprises, des canyons avec des parois rocheuses sédimentaires lunaires rouges et blanches aux flamants roses parsemant des lagons dans le vaste Salar de Atacama, le troisième plus grand plat de sel de la planète.

Quel est le climat ?
Connu pour abriter certains des cieux les plus clairs du monde, le désert d'Atacama est un paysage d'extrêmes. Comme un vrai climat désertique, les lacs salés, les dunes de sable, les volcans et les champs de lave de la région deviennent brutalement chauds le jour et tombent à des températures glaciales la nuit. Il est préférable de se préparer à une gamme de conditions.

Peut on avoir le mal de l’altitude (mal des montagnes ?)
San Pedro de Atacama se trouve à 8 000 pieds au-dessus du niveau de la mer, une altitude au-dessus du seuil pour des conditions qui entraînent généralement le mal d'altitude. Préparez-vous à des symptômes légers comme des étourdissements, des maux de tête et un essoufflement lors de la marche et de la randonnée, des symptômes qui peuvent s'atténuer avec les médicaments et l'utilisation de thés médicinaux régionaux comme le rica rica. Vos symptômes diminueront également plus vous resterez longtemps dans la région.

Combien de temps faut il prendre pour visiter l’Atacama ?
Prévoyez de rester pas moins de trois jours, le minimum de temps pour s'acclimater correctement à l'altitude. Une fois que vous avez acquis une tolérance aux conditions, vous pouvez poursuivre des aventures plus ardues à des altitudes encore plus élevées, comme une randonnée vers la piscine turquoise au sommet du Volcan Licancábur, l'un des volcans les plus emblématiques de la région.

Faut il être en bonne forme physique ?
Le désert d'Atacama est une aire de jeux pour les amateurs de plein air. Pour profiter pleinement de la région, un niveau minimal de condition physique est recommandé, en particulier en raison des conditions de haute altitude - vous risquez de souffler même si vous ne faites que marcher. La plupart des hôtels et des voyagistes proposent des excursions personnalisables - de nombreuses aventures d'une demi-journée de deux à cinq heures à des excursions d'une journée en moyenne d'environ 10 heures - qui peuvent être adaptées à votre niveau de forme physique, de la randonnée sur les volcans aux escapades lentes en passant par le bassin des marais salants.

Que faut il emmener dans sa valise ?
Parce que les températures du désert d'Atacama varient considérablement du jour au soir, il est préférable d'emporter une gamme d'équipements. Pour les excursions d'une journée, apportez des vêtements d'été légers comme des chemises et des shorts respirants - et ne lésinez pas sur la crème solaire, car les rayons UV dans cette région du monde sont plus forts que d'habitude. Pour les excursions tôt le matin ou les randonnées au coucher du soleil, assurez-vous d'apporter des couches à assortir à vos vêtements d'été - les vestes en duvet fonctionnent bien sur les pulls en molleton et les pantalons de randonnée longs et vous garderont au chaud une fois que l'absence du soleil provoquera des températures élevées.

Que fait on dans le désert d’Atacama ?
Que vous aimiez faire du VTT à travers des canyons, des randonnées exigeantes ou parcourir des éboulis dans des gorges cachées, les aventures ne manquent pas dans le désert d'Atacama. Au cours de vos activités de plein air, préparez-vous à vous salir un peu, surtout si vous prévoyez de voir les sites sous-radar les plus excitants de la région. Bien que l'aventure soit certainement l'attraction principale du désert d'Atacama, les voyageurs de loisirs trouveront également de nombreuses sorties intéressantes, des promenades en vélo relaxantes au centre-ville de San Pedro et des promenades à cheval à travers les dunes de sable au coucher du soleil jusqu'à l'exploration de petites villes avec des sites archéologiques illuminés. Ne manquez pas les visites astronomiques nocturnes, où vous pourrez en apprendre davantage sur les légendes locales des étoiles.

Découvrir la Vallée de la Lune
Apprenez ce que ça fait de marcher sur la lune lors d'une visite à la propre vallée du désert d'Atacama, ou vallée de la lune, située au cœur de la cordillère de la Sal, à environ 10 km du centre-ville de San Pedro. Ce paysage coloré se trouve dans la dépression de la Sierra Obate et s'est formé grâce à la pression tectonique de la région montagneuse. Déclarée sanctuaire naturel en 1982, la plupart des visiteurs de la Vallée de la Lune arrivent au crépuscule ou à l'aube pour attraper l'un des levers et couchers de soleil transcendantaux de la région, lorsque la vallée se transforme en une explosion de couleurs peignant l'horizon avec des nuances d'ambre et d'or.

La NASA s’entraine t’elle dans le désert ?
Oui, les rumeurs sont vraies - la NASA fait vraiment des expériences dans le désert d'Atacama, car le paysage abrite les conditions les plus proches de Mars que nous avons sur Terre. L'absence de la plupart des plantes, des animaux et même de l'eau - fait de la région l'une des régions les plus inhospitalières de la planète, ce qui a incité la NASA et l'Agence spatiale européenne à tester leurs rovers martiens ici pour voir comment les véhicules fonctionneraient dans des conditions sauvages, conditions balayées par le vent et stériles.

Y a-t-il du monde ?
Ça dépend. Des sites populaires comme la Vallée de la Lune regorgent souvent de foules, en particulier au lever et au coucher du soleil. Mais la plupart des endroits où vous allez ne seront pas bondés; en plus, il y a toujours un moyen de contourner les foules. Même dans les sites les plus populaires du désert d'Atacama, il y a des endroits secrets comme le peu connu Cañón de Kari près de la vallée de la Lune, un chemin moins piétiné qui traverse un canyon nommé pour la couleur verte de son minerai de cuivre.

Peut-on y aller avec des enfants ?
Oui. Les enfants et les familles adoreront participer à des promenades guidées et des aventures dans toute la région. De l'apprentissage de la formation des parois rocheuses rouges de la région à l'écoute des légendes locales des étoiles, les enfants apprécieront d'explorer la région à pied, car une myriade de chemins plats sont disponibles. De nombreux voyagistes et hôtels proposent un transport en van pour chaque activité, ce qui comprend l'arrêt à des points de vue sécurisés pour que les enfants admirent le paysage. Envisagez également de prendre des vélos pour découvrir les endroits à ne pas manquer dans la ville de San Pedro, comme l'église.

Y a-t-il des animaux ?
Dans les régions du désert d'Atacama situées à 13 000 pieds au-dessus du niveau de la mer, les niveaux de précipitations sont plus élevés, ce qui crée un terrain verdoyant abondant avec des zones humides et des prairies. En tant que tel, la plupart de la faune de la région est concentrée dans ces zones, les plus populaires étant les geysers d'El Tatio. Ici, au milieu du plus grand champ géothermique de l'hémisphère sud, vous verrez probablement des vigognes, des renards et même des flamants roses dans et autour des sources chaudes bouillonnantes du site.

Ou se loger ?
La plupart des lodges sont au centre-ville de San Pedro et comprennent une gamme d'options de haut en bas. Au luxueux Awasi Atacama, 12 suites construites en adobe, en pierre et en bois reflètent les établissements d'origine de la ville et encadrent une piscine centrale et une salle à manger, tandis qu'à proximité, Explora Atacama occupe un terrain de 42 acres comprenant des écuries, une piscine et Jacuzzi, et même une ferme traditionnelle en pisé pour des barbecues conviviaux. Si vous visitez la région pour plus d'espace et des soins de spa éthérés, restez à l'extérieur du centre-ville de San Pedro à Alto Atacama, une propriété située sous une paroi rocheuse rouge fascinante et hôte du Puri Spa, où vous pouvez trouver un bain turc et à l'intérieur- spas extérieurs. Vous pouvez également trouver des hôtels extraordinaires, comme ceux listés sur "les plus beaux hôtels du monde"

Faut-il prendre un guide ?
Les voyageurs intrépides peuvent louer une voiture et explorer par eux-mêmes, bien qu'il soit conseillé d'acheter des cartes et d'obtenir des informations approfondies, car la plupart des zones sont désolées et sans service cellulaire. La plupart des lodges proposent des visites d'une demi-journée ou d'une journée au tarif de la chambre. À Awasi Atacama, chaque chambre est accompagnée d'un guide privé pour explorer où vous voulez tout en allant à votre rythme. Explora Atacama propose principalement des excursions d'aventure en groupe, tandis que Alto Atacama propose des visites de groupe en van.

Combien cela coûte ?
La plupart des sites du désert d'Atacama sont gratuits à visiter en dehors de l'attraction la plus populaire de la région, comme la vallée de la lune, qui coûte aux visiteurs internationaux 1 500 pesos chiliens pour y entrer. Étant donné que la plupart des hôtels proposent leurs propres activités d'aventure, le coût de chaque sortie est presque toujours inclus dans votre tarif. Il y a donc de fortes chances que vous n'ayez pas à payer de votre poche pour accéder à un site. Les prix varient pour les hébergements de luxe et les options économiques comme les auberges. Quel que soit le style d'hébergement que vous choisissez, il est préférable de réserver des mois à l'avance pour vous assurer une place.

Quel est le meilleur moment pour s’y rendre ?
La haute saison pour Atacama s'étend de novembre à février lorsque la région est agréablement chaude le jour et vive la nuit. Mais avec le beau temps, il y a plus de monde. Si votre priorité est de visiter sans foule, la saison intermédiaire est également agréable: elle a lieu au printemps et en automne en Amérique du Nord et les prix des nuits d'hôtel ont tendance à baisser considérablement.