Les vins français sont « les meilleurs du monde », bien évidemment, tout bon français vous le dira. Néanmoins, lorsque l’on voyage un peu, on se rend compte que certaines régions du monde ont également de bons crus. Et c’est notamment le cas de la Californie.

Un road trip oenologique en Californie


Tout le monde connaît les célèbres vallées Napa et Sonoma. Si vous cherchez à passer à l'étape suivante, aventurez-vous dans les régions viticoles moins célèbres de la Californie, où les vignobles familiaux accueillent les novices et les experts, et les frais de dégustation sont faibles voire inexistants. La plupart de ces pays viticoles bien cachés sont proches de la baie de San Francisco, parfaits pour les escapades d'un week-end.

Les vignobles de Mendocino


Au-delà de Napa et de Sonoma, et après la Russian River Valley, se trouvent les vignobles du comté de Mendocino. Pas plus de 100 miles au nord de San Francisco, cette région vinicole méconnue est hospitalière aux riches rouges méditerranéens et zinfandels fruités et musclés. Les fermes familiales bordent la route 101 juste au sud et au nord de Hopland, une petite ville agricole. Le magasin de vin du centre-ville Sip! Mendocino devrait être votre premier arrêt. Là le propriétaire expert verse des verres triés sur le volet des vins s'étendant de l'autre côté du comté, y compris les millésimes rares que vous pourriez ne pas même goûter aux vignobles eux-mêmes. Dans la rue à côté d'une boulangerie, Graziano Family of Wines rassemble quatre étiquettes différentes, distillées des fruits du travail des grands-parents du propriétaire, des immigrants italiens qui ont planté les premiers raisins dans le comté de Mendocino avant la prohibition. Pour une cuisine de terroir riche en saveurs et en terroir, allez au nord jusqu'à Patrona à Ukiah. Les ingrédients cultivés localement brillent dans les salades du jardin, les pizzas au pain plat et plats de gibier saisonniers, présentant des portions égales de goûts français et italiens.

La plus grande appellation de Mendo est la vallée d'Anderson, connue pour ses vins blancs et mousseux alsaciens aussi bien que pour ses pinots noirs de spécialité, le tout grâce aux journées ensoleillées et au brouillard côtier qui dérive sur les vignes la nuit. Suivez la route sinueuse ouest 153 à la ville podunk de Boonville. Reposez-vous pour plus de dégustations à l'hôtel Boonville, avec ses chambres chic et réhabilitées, mais encore rustiques surplombant l'autoroute. Un court trajet en voiture après Philo, Hwy 128 est bordée de vignobles familiaux. Avec une salle de dégustation et une terrasse de pique-nique construites en séquoia, Navarro Vineyards est l'arrêt le plus populaire. Mettant en vedette un long menu de dégustation sont le sec gewürtztraminer en bouteille de la propriété de Navarro et un pinot noir fumé (également disponible pour les tetotalers en forme de jus). Les vins mousseux de Roederer Estate sont fabriqués à la main par la même famille française qui fait du champagne Cristal. À cette cave de campagne, pressages délicats du chardonnay et le pinot noir n'utilisent que 70% de la cuvée (c'est-à-dire les 120 premiers gallons de jus) - les vignerons sont pointilleux.


Les vignobles de Lodi


Dans la partie nord de la vallée de San Joaquin en Californie centrale, où les brises du delta de la rivière Sacramento apaisent les vignobles de Lodi, on cultive plus de zinfandel que partout ailleurs dans le monde. Les vieilles vignes ont souvent été entretenues par la même famille depuis plus d'un siècle. Le sol diversifié de Lodi est parfois rocailleux, parfois sableux et fin, donnant à son zins un caractère distinctif. Pour arriver ici de Hopland, la route panoramique vous emmène à l'est dans Lake County autour de Clear Lake, qui possède ses propres vignerons comme Steele Wines ou encore Langtry Estate & Vineyards, un établissement vinicole de style Napa qui fabrique une petite sirah brillante et douce provenant de vignobles plantés à la fin du XIXe siècle par l'actrice Lillie Langtry.

L'autoroute 29 s'écoule lentement vers le sud à travers Calistoga, Sainte-Hélène, Yountville et enfin Napa. A Lodi, obtenez votre premier avant-goût des zins puissants et ensoleillés au Lodi Wine & Visitor Centre, où 100 crus locaux sont vendus par le bar de dégustation en bois massif. Ensuite, conduisez dans les vignes pour échantillonner directement à la source. Michael-David Winery est touristique, avec son stand de ferme, son café et son complexe de dégustation, mais son excellent 7 Deadly Zins, un mélange confit de sept cépages différents, mérite un arrêt. Pour les amoureux du zin, c'est le paradis de goûter à des dizaines de vignobles différents pour détecter les subtiles différences de terroir.


Les vignobles d’Amador


Le comté d'Amador pourrait être un outsider parmi les régions viticoles de Californie, mais la région revendique les plus vieilles vignes de zinfandel aux États-Unis. Pour commencer le circuit des vignobles Amador, quittez l'autoroute 49 à Plymouth et suivez Plymouth-Shenandoah Rd, vous emmenant à travers des rangées de vignes se chauffant au soleil. Vous verrez colline après colline recouverte de rangées rocheuses de vignes soigneusement taillées, absorbant des litres de soleil. Les dégustations dans les vignobles familiaux du comté ont peu de choses en commun avec celles de la Napa Valley - la plupart des hôtes sont accueillants et serviables, offrant des dégustations et des informations gratuites sur leurs activités. Assurez-vous de vous arrêter à Drytown Caves, l'une des salles de dégustation les plus amusantes du comté grâce à un hôte grégaire et une gamme de rouges magnifiques, et pique-niquer à la bucolique Sobon Estate - fondée en 1856, qui abrite le musée de la vallée de Shenandoah.